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Neuronas espejo: ¿Qué son?

¿Alguna vez te has preguntado por qué te contagias de la risa de tu amiga? O ¿por qué si ves a alguien bostezar, tú también lo haces? La respuesta a estas preguntas es: las neuronas espejo. Hoy te contamos qué son y por qué son tan importantes.




¿Qué son las neuronas espejo?


En los años 90, Rizzolatti y su grupo de científicos estaban trabajando con chimpancés y descubrieron grupos de neuronas en sus cerebros que se activaban no sólo cuando estos realizaban acciones, si no también cuando el chimpancé veía a otro realizar esta acción.


Estas son las neuronas espejo y cumplen una función esencial en la imitación de comportamientos, y por tanto, en el aprendizaje.



¿Cómo funcionan las neuronas espejo?


Existen neuronas espejo para las acciones. Cuando vemos a otra persona realizando una acción, nuestras neuronas espejo se activan y permiten que nosotros aprendamos a realizar esa misma acción.


También existen neuronas espejo para el tacto. Cuando veo a alguien acariciar a otra persona, se activarán un grupo de neuronas en la región sensorial de mi cerebro - como si estuviesen acariciándome a mi -.


¿Entonces por qué sabemos que no nos están acariciando a nosotros? Porque los receptores de la piel le dicen al cerebro que sólo lo estamos viendo, y no recibiendo.



¿Dónde están las neuronas espejo?


Las neuronas espejo no se encuentran en un punto específico del cerebro si no que existen diferentes redes por varias áreas.

Se han encontrado redes neuronales de las mismas en el lóbulo parietal y en la corteza premotora, áreas relacionadas con el aprendizaje por observación e imitación.


Las neuronas espejo también se encuentran en zonas próximas al área de Broca, que es la encargada de la producción del lenguaje. Por eso son muy importantes en el aprendizaje del lenguaje y de la comunicación. Estas neuronas detectan los gestos faciales y el movimiento de las manos de los demás y facilitan su interpretación e imitación.



¿Cómo influyen las neuronas espejo en el aprendizaje?


Una de las bases del aprendizaje, sobre todo a edades muy tempranas, es la imitación. Las neuronas espejo juegan aquí un papel muy importante, ya que se activan cuando vemos a otra persona realizar una acción y además, captan la intencionalidad de esta acción, es decir, los motivos de la otra persona para llevarla a cabo.


Ahora se entiende mejor la frase “Educar con el ejemplo”. Para un niño que está aprendiendo, por ejemplo, a dibujar un árbol, será mucho más efectivo ver cómo el profesor o otro compañero lo dibuja, que escuchar cómo se hace.



Neuronas espejo y empatía


Cuando se observa a alguien sonreír, mediante las neuronas espejo se crea una reproducción interna de este movimiento, y luego, estas señales se envían al sistema límbico, el encargado de las emociones. De esta manera, la persona observadora entiende lo que siente la persona que ha sonreído.


Por ello, las neuronas espejo son muy importantes para desarrollar la empatía. Nos permiten entender qué es lo que sienten los demás, porque de cierta forma, nosotros “también lo estamos sintiendo”.


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